美军放弃隐身舰载无人战机 X-47B项目折戟沉沙

来源:环球军事
2016-05-07 12:35:34
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  《中国航天报?飞天科普周刊》

  作者:杨慧君

  据《中国航天报?飞天科普周刊》报道,X-47B隐身舰载无人机是发展成为1架具备攻击能力的无人作战机,还是具备远程侦察监视能力的无人侦察机?美国国防部和国会就这个问题争论了长达两年之久,结果终于出来了:两者都不是。

  近日,美国国防部公布的2017年度预算案中,决定将舰载无人空中监视与打击项目(UCLASS)调整为舰载无人空中加油系统(CBARS)项目。

  为此,备受美国海军期待,创造了多次无人机历史上第一次的X-47B项目将终止。那么,美国为何放弃隐身舰载无人作战机,改为发展舰载无人空中加油机呢?

  创造多个辉煌历史

  X-47B由美国诺斯罗普?格鲁曼公司研制,是世界上第一架全尺寸无人作战验证机,第一种专门为航空母舰设计的隐身舰载无人机,是集远程侦察及攻击能力于一身的隐身作战平台。而X-47B也是诺?格公司UCLASS项目的竞争型号,在诺?格公司、洛?马公司、波音公司和通用电子航空系统公司同时参与的竞争中呼声最高。

  截至目前,X-47B创造了多个无人机历史上的第一:第一次在航空母舰上弹射起飞;第一次在航空母舰上拦阻着舰;第一次与有人机在同一艘航空母舰上共同作业,以及第一次无人机空中自主加油试验。

  缘何胎死腹中

  2013年6月26日,美国海军在宣布UCLASS项目的招标书中,首次对外披露了UCLASS项目的主要技术要求,但后来UCLASS项目的具体方案一直在不断变动,至今没有确定。

  2014-2015年,美国防部和国会围绕UCLASS项目无人机应有的特点展开了激烈争论。美国海军希望将UCLASS项目定位为远程ISR平台,设想在航母舰载机联队中执行有限的打击任务,并要求该机能为航空母舰有人舰载机提供特别需要的空中加油能力,而美国国会议员则希望UCLASS项目发展成一种远程隐身攻击平台,通过空中加油获得更大的航程。僵持不下的双方最终做出了一个出人意料的决定:终止UCLASS项目。

  其实,UCLASS项目的下马源自其先天不足,也是形势所迫。美国海军曾对UCLASS项目寄予厚望,希望这种无人机在执行打击任务时,可以携带至少1吨的攻击弹药,作战半径应达3704公里。不过,随着一些军事大国成功研制出中程反舰弹道导弹,美国这项被吹成“空海一体战”第一神器的武器发展项目就失去了意义。

  此外,UCLASS项目旨在研制一款无人隐身侦察攻击机,目的就是要深入敌方境内进行攻击,但这样一种无人机和美国空军正在研制的下一代B-21战略隐轰炸机在很多功能方面都存在严重重合。

  按照美军的设计要求,B-21具备3700~4600公里的作战半径,速度快,机动性好,电子对抗能力强,隐身性能良好。除了执行战略轰炸任务,B-21将突出针对机动防空系统、地下掩体等目标的打击能力,是美国今后发动海外战争的核心武器。

  2015年11月27日,美国空军将总价接近600亿美元的B-21研制合同授予了诺?格公司。因此,在经费吃紧的情况下,美军显然不会同意不必要的重复投入。

  另外,国防预算吃紧,导致美国国防部在制定年度预算时必须权衡多种因素,协调多种矛盾,把有限的经费用在“刀刃”上。因此,UCLASS项目无疑是这种权衡和协调下的“牺牲品”。

  舰载无人空中加油机迫切

  发展舰载无人空中加油机对美海军来说有着十分重要的现实意义。在航空母舰上装备加油机是扩大作战半径的有限途径,但由于其空间有限,无法停放大型加油机,所以到目前为止,美军航空母舰上一般采用的都是战斗机为战斗机加油方式。

  因此,舰载无人空中加油机的发展,无疑会为美国海军带来多方面的好处。一方面是舰载无人加油机研制技术成熟成本低。同时,无人加油机无需高速机动,气动设计相对简单,不用装备复杂的武器火控系统等,这都将大大降低舰载无人加油机研制的技术难度和成本。

  另一方面能腾出大量的有人驾驶加油战斗机,弥补今后一个时期美军战斗机的短缺。按照目前美国海军的做法,在空战的第一天,至少需要5架F/A-18E/F战斗机为飞行中队的其他舰载机进行空中授油。

  虽然X-47B无人机在验证机舰适配性方面取得了较好的效果,但也仅仅是验证了一些基本的命令和控制,还有很多问题需要解决和进一步完善。美国海军选择重新回到循序渐进的道路,研制无人舰载空中加油机,可以帮助美国海军进行基础规程的开发,并且在更深层次的领域进行无人航空经验的积累。

  虽然美国海军最终的目的仍想获得一种能从航空母舰上起降,具有超远的作战半径和强大的突防能力的无人机,但考虑到目前航空母舰在亚太地区的生存面临严峻挑战,提高现役舰载机的投送距离是更为急迫的需要。在经费有限、时间紧迫的情况下,结束UCLASS项目,发展无人舰载空中加油机无疑是合理的选择。(作者:杨慧君)

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